Robin Green, rock-‘n-roll schrijver…

De naam Robin Green kende ik wel van The Sopranos. Samen met haar echtgenoot Mitchell Burgess schreef ze 17 afleveringen van de beste serie ooit. Nu hoorde ik op de podcast Talking Sopranos dat ze in de jaren ‘70 schreef voor Rolling Stone Magazine samen met o.a. Gonzo-journalist Hunter S. Thompson. Haar ervaringen uit die tijd staan beschreven in haar memoir ‘The Only Girl’. The Sopranos en Hunter S. Thompson? Dat is een boek voor mij.

En het viel niet tegen. Op 26 jarige leeftijd kwam Green op de Masthead van Rolling Stone te staan, als eerste vrouw. Het was in 1971, het jaar waarin Hunter S. Thompson’s Fear and Loathing in Las Vegas in twee delen in het magazine werd gepubliceerd, mijn favoriete boek aller tijden. Green hierover: ‘Hunter had been sent to Las Vegas to cover a motorcycle race, and when the magazine – ‘aggressively’ according to Hunter, rejected the pages – that story resulted in ‘Fear and Loathing in Las Vegas: A Savage Journey to the Heart of the American Dream’, published in two parts. The first as Hunter had written it, the second derived largely from taped hours of Hunter and Oscar Acosta’s muttering and raving, tapes that landed on the desk of newly hired Sarah Larin to be transcribed’.

En nog meer over Hunter: ‘His writing seemed like a new form as close to rock itself as writing gets. Unrestrained and Unrepressed, wild and reckless and high as a fucking kite. Hunter had found the perfect venue in Rolling Stone. Neither a glossy magazine with a two month lead time nor a newspaper with its limited space and linguistic leeway.’

Green, die altijd schrijver wilde worden, maakte haar debuut bij Rolling Stone met een verhaal over Marvel waar ze als secretaresse van Stan Lee had gewerkt. Ze kreeg 5 cent per woord wat haar 500 dollar opleverde, veel geld in die tijd. Nog belangrijker: ze werd vaste bijdrager aan Rolling Stone en het artikel werd haar eerste cover story. Later schreef ze een onthullend verhaal over Dennis Hopper, waarna haar naam als eerste vrouw aan de masthead van Rolling Stone werd toegevoegd. Haar Hopper-stuk werd in 1992 opgenomen in Movieline’s overzicht van de ‘Ten Interviews That Shook Hollywood’.

Het was een goede tijd voor de journalistiek. Zoals bekend van Hunter S. Thompson’s escapades betaalde het magazine alle onkosten, en dus waren Green en collega’s niemand iets verschuldigd. Ze konden niet makkelijk omgekocht worden door de PR-industrie en schreven wat ze wilden.

En het was een tijd waarin vrouwen voor hun rechten opkwamen. Green: ‘In this world, the world of rock and roll, men ran the show. They were the rock stars. The journalists and editors were men too. Even before that, in college, it was guys who’d been the ones to grab the microphones at sit-ins and demonstrations. A chick’s mandate: to be by their sides at the revolution, looking hip. Women were seeking equality. Hair under the armpits and getting sweaty. Have sex with everybody. Not out of promiscuity, but for freedom. There were no consequences yet. AIDS would not arrive until the 1980’s.’

De tegencultuur waar ze onderdeel van werd wordt tegenwoordig misschien gezien als nogal puberaal, tegendraads gedrag, maar Green brengt hier tegenin dat er ook een hoop was om boos over te zijn in die jaren: Vietnam, Kennedy’s dood (twee keer), Nixon, Malcolm X, Martin Luther King… En niet te vergeten: de tragische dood van Jim, Janis en Jimi.

Na een periode van zo’n vijf jaar kwam er een einde aan haar carrière bij Rolling Stone. Ze had een verhaal geschreven over de kinderen van Bobby Kennedy, maar vond dat ze een journalistieke grens had overschreden door met Robert Kennedy Jr. naar bed te gaan. Hoofdredacteur Jann Wenner eiste het verhaal wat zij weigerde. Toen liet hij haar naam van de masthead verwijderen.

Jaren later na vele omzwervingen werd Green televisie-schrijver. Grappig dat ze bij The Sopranos terecht kwam, de eerste echte rock-‘n-roll sterren van de televisie. Ook bij dit andere culturele fenomeen was Green de enige vrouwelijke schrijver. Het laatste deel van het boek gaat over deze periode van haar leven en vond ik verreweg het interessantste. Over hoe ze David Chase ontmoette, het genie achter The Sopranos, en samen met haar man Mitchell in het schrijversteam terecht kwam. Over hoe ze haar eigen jeugdervaringen in de scripts verwerkte en over hoe de serie een fenomeen werd. En uiteindelijk, hoe Chase haar ontsloeg in het laatste seizoen omdat ze ‘de show niet zou begrijpen’. Het had iets met zijn moeder te maken, vermoed Green. Toch is er een happy ending voor de schrijver die nu in de zeventig is. Samen met haar man ontwikkelde ze de serie Blue Bloods, die nu al aan het twaalfde seizoen toe is.

Tegenover elk succesverhaal dat je leest staan vele verhalen over mislukking. In ‘The Only Girl’ is dat het verhaal van Robin’s jeugdvriendin Ronnie die keer op keer in een psychiatrisch ziekenhuis McLeans belandt, dat bekend is geworden door de film Girl, Interrupted. Later zou ze zelfmoord plegen. Green schrijft: ‘Life is strange in that way. Why is one in mental pain, and the other juicy, healthy and productive? Riding high.’ En ‘riding high’ heeft ze zeker gedaan. Dat weet ze met deze smakelijke memoires goed over te brengen.

How to Write a Television Series

Originally published on FilmDungeon.com on 24-12-2007

As a lifelong devotee of the moving image, I developed the idea of writing screenplays. What better way is there to get your break into movies when you’re a non-professional that wants to be a filmmaker? I had already written a movie screenplay. A low-budget horror-comedy comparable with Peter Jackson’s Bad Taste. The problem with actually filming it was that a considerable budget was required. I am from the Netherlands where even renowned filmmakers struggle to get another project done. So who was going to invest in a cult film with a microscopic target group and an inexperienced director?

It was time for a strategy change. TV-series are the next best thing. And being the creator of a TV-series is what many would call a dream job. So would I. You get to write and produce a mini-movie every week, and when successful, you can continue it for as long as a decade. So I decided to start the creation of my very own TV-series. I already knew my subject. Or concept if you will. Now I needed some ideas on how to craft my screenplay.

To get this done I bought a book: The Sopranos – Selected Scripts From Three Seasons. This is an extremely useful book for aspiring TV-writers. But knowing the show is probably a prerequisite. It describes the process of writing a series. The creator of the show, David Chase, explains how he came up with the overall theme of every season. Then, together with his writing team, he started working on the individual episodes. Every episode has three or four storylines. One major storyline called A. Then there are smaller ones called B, C and sometimes D.

Once the storylines were decided, the actual scenes were described. The five example screenplays in the book are in between 35 and 80 scenes long, and approximately 60 pages (1 hour of TV). When the scenes for every story were decided they are sequenced in a logical order. Then the episodes were divided among the writers. They had approximately two weeks to come up with the first draft. Then the show’s creator read it and gave the writer feedback on what he liked and didn’t like about it. Then the second draft was written and this process continued till the final draft was ready for production.

A great benefit of this book is that it contains five example TV-plays. If you need direction on the format of a TV-screenplay, all you have to do is check out one of these. After finishing the book I was ready to start the creation process of my very own TV-series. First a lot of research had to be done. I collected newspaper articles and started reading books on my subject. I started shaping my fictional world by describing the characters, their life stories and their personality traits.

The research and preparation took me a whole year. Of course I did it all in my spare time. I also had a day job to keep going. After this year I was ready to write an actual episode; the pilot. I wanted to do this in one go, because I thought it would make the writing process easier. So during a holiday in Crete I wrote the pilot script. It was certainly fun to do. But finishing the script was a weird sensation. I was proud that I had not given up, and had now completed it. But I was also wondering if what I wrote was actually any good…

Update 2021
No, that pilot tv-script I wrote is not very good. However, I haven’t lost my passion for this writing business. I recently decided to give it another go. That Bad Taste like script I mentioned earlier, I have decided to rewrite it. And it will be in English, so it is fit for international audiences.

Will it ever be a movie? Small chance. No one will want to produce it, that’s for sure. It’s too weird and has no commercial appeal I think. But if I ever get my hands on some money that has no immediate purpose, I might produce it myself. It has the potential to become a fantastic amateur cult movie.

And I would put it straight on YouTube when it would be done. It would be a lot of fun to make for the voluntary or underpaid cast and crew, that’s for sure. So I take another advice from David Chase, don’t stop believing!

Paulie Gualtieri’s Father Russ is Mentioned in David Chase Movie ‘Not Fade Away’

This blog is for die hard Sopranos fans only. People interested in Paulie Walnuts and his real father Russ.

It is about David Chase – the absolute legend who created The Sopranos – and his feature debut Not Fade Away, and a subtle reference it contains to The Sopranos.

I figured this nugget of knowledge would be online somewhere, but lo and behold, I couldn’t find it anywhere… So it appears that I have the honour of being the first to report it. Here it goes:

In the 69th episode of The Sopranos ‘The Fleshy Part of the Thigh’(*1) Paulie’s aunt Dottie – a nun – tells him she’s not who he thinks she is: “Paulie, during the war I was still a novitiate. I was helping out at the U.S.O.(*2) and there was this soldier – Russ. And he was so lonely… I got pregnant. I had a baby. Paulie, it was you. You’re my son.”

It turns out that the woman who raised Paulie – Nucci – was really his aunt. He gets pretty sore when he hears this news and he cuts Nucci off. Until the resurrected and positively spirited Tony reminds him of everything she did for him, like getting his ass out of the can time and again when Paulie was a kid. So Paulie decides to continue paying for her Green Grove retirement community by blackmailing the poor sucker Jason Barone(*3).

Five years after the final season of The Sopranos aired, tv veteran David Chase made his directorial debut with Not Fade Away, a movie about a band that tried to make it, but never did, in the sixties. It’s a little indie movie with a terrific soundtrack which Stevie Van Zandt (who plays Silvio Dante in The Sopranos and was a member of Bruce Springsteen’s E-Street Band) helped to arrange. Yes, you can expect The Beatles, The Stones, Bo Diddley, Bob Dylan, The Moody Blues and many more. The film is not great, nothing like The Sopranos in terms of superb acting and writing, but it’s very watchable.

The reference to Russ occurs when main character Douglas has dinner with his father (Chase regular James Gandolfini). They talk about why he never got drafted (he was producing goods useful for the war effort). Then he mentioned some friends who did go into the army. “Tom with the one leg missing. Iwo Jima. And our buddy Russ. He never left that island.”

The battle of Iwo Jima was in 1945, so he would have had to make the nun Dottie pregnant before that. It all ties up very nicely. So Paulie, if you’re reading this: your dad died at Iwo Jima. Sorry my friend. Luckily you turned out very well anyway.

*1 – In this excellent episode Tony discusses the implications of quantum mechanics in the hospital where he is recovering from a gunshot wound. While watching a boxing match with a gangster rapper and rocket scientist, the scientist John Schwinn (Hal Holbrook) tells him: “It’s actually an illusion those two boxers are separate entities. Their being separate entities is simply the way we choose to perceive them. It’s physics. Schrodinger’s equation. The boxers, you, me – we’re all part of the same quantum field. Think of the two boxers as ocean waves or currents of air – two tornadoes say. They appear to be two things right, two seperate things? But they’re not. Tornadoes are just the wind stirred up in different directions. The fact is: Nothing is separate – everything’s connected. The shapes we see exist only in our own consciousness.”
At the end of the episode, the makers pull a neat editing trick by making it appear as Tony and Paulie are in the same space while we know they’re at entirely different locations. There’s a reason why this is still my Nr. 1 show.

*2 – The United Service Organization (U.S.O.) was established in order to provide social clubs on America’s military bases during the Second World War. Located in Central New Jersey, Camp Kilmer is a former United States Army camp that was activated in June 1942 as a staging area and part of an installation of the New York Port of Embarkation. The Hostesses of Camp Kilmer were given an unofficial title, the ‘Kilmer Sweethearts’. These hostesses provided a wide range of services including serving food, dancing with the soldiers, and probably other services as well like the one aunt Dottie provided for Russ. They also visited sick and wounded soldiers in America’s hospitals. The U.S.O. also organized shows for Allied servicemen both at home and abroad. Many big stars of the era volunteered to participate in these shows.

*3 – For four grand a month! I don’t know what salary this guy makes, but I would have to steal every month to be able to pay him. Luckily there is no mob here.

Closing chapter: Terugblik op dramatisch 2020

Zeg me dat het niet zo is.
Zeg me dat het niet zo is.
Zeg me dat het niet waar is…

In de kerstvakantie neem ik altijd twee weken vrij om op te laden. Ik herbekijk dan altijd een van mijn favoriete filmseries, zoals The Lord of the Rings, The Hobbit of de originele Star Wars trilogie. Dit jaar ben ik bezig met een herkijk van The Sopranos, mijn favoriete serie ooit. Ik heb hem bijna tien jaar niet gezien en het is zelfs nog beter dan ik me herinner. Het is zo goed geschreven en gespeeld. Waanzinnig goed. Ik ben bezig met een e-book over de show. Dat verschijnt waarschijnlijk volgend jaar; er liggen al veel teksten klaar. Ik geniet ook van het nieuwe album van Paul McCartney, ‘McCartney III’. En over Paul gesproken: In 2021 komt Peter Jackson, een van mijn lievelingsfilmmakers en hardcore Beatles-fan, met de documentaire Get Back. Ik heb vijf minuten materiaal gezien op Disney Plus en het ziet er waanzinnig uit. Intiemere beelden van The Beatles heb ik zelden gezien. En dus, als er één film is waar ik naar uitkijk volgend jaar is deze het wel. En als ik er nog eentje mag noemen is dat The Many Saints of Newark, een prequel van The Sopranos, gerealiseerd door Sopranos-bedenker en schrijver David Chase. Met in een van de hoofdrollen Michael Gandolfini, zoon van de legendarische James Gandolfini die overleed in 2013, maar onsterfelijk werd door zijn vertolking van Tony Soprano. Nu stapt zijn zoon in zijn voetsporen. 2021 wordt een heel goed filmjaar.

Qua films was 2020, net als in vele andere opzichten, juist een waardeloos jaar. Ik heb een filmpje in mijn hoofd, waarin het liedje ‘It was a very good year’ van Frank Sinatra speelt en we beelden zien van verlaten straten, mondkapjes, begrafenissen, dramatische toestanden op de IC’s en sombere toespraken van politici. Ik heb zelf niet te klagen overigens. Toen in maart de eerste lockdown werd aangekondigd vond ik het stiekem wel spannend. Een ongekende gebeurtenis. Een hele lichte versie van een zombie apocalypse, zoals in Dawn of the Dead. Het had wel wat: verplicht thuis met toch alle luxes van het moderne leven: speciaalbier, wijn, een koelkast vol met eten, een enorme collectie films en boeken en via het internet verbonden met de hele wereld. Maar ik begrijp natuurlijk dat corona heel veel mensen in de ellende heeft gestort met verliesgebeurtenissen, financiële problemen en gevoelens van eenzaamheid.

Van mijn persoonlijke vrienden is de eigenaar van het bedrijf waar ik sinds 2008 voor werk getroffen. Hij kon niet verdragen dat zijn levenswerk ten gronde ging en stapte op 1 juli uit het leven. Net voordat hij zijn aandelen zou overdragen aan een overnemende partij. Voor de rest van ons (werknemers) was de overname een redding, een veilige haven. Maar voor Alex voelde dit helemaal anders. Wat er precies in zijn hoofd heeft afgespeeld zullen we nooit weten, maar de aanhoudende paniek veroorzaakt door corona heeft vrijwel zeker een doorslaggevende rol gespeelt in zijn dramatische actie. Onze directeur Melle wist het rampjaar onlangs goed onder woorden te brengen. “Stel dat iemand in december vorig jaar gezegd had; ‘er komt in 2020 een dodelijk virus waardoor er niemand meer naar onze events en trainingen komt en dan maakt Alex er een einde aan’, dan hadden we gezegd: wat een slecht filmscenario.” De werkelijkheid is soms uiterst vreemd en onvoorspelbaar. Als een Zwarte Zwaan.


Voorwoord Quote, editie oktober, 2020

Maar los van deze misère waar ik nog dagelijks aan denk, ben ik er tot nu toe goed doorheen gekomen. Ik kijk documentaires over wat de mensen uit Syrië is overkomen en kan deze lockdown makkelijk relativeren. Ik zit in een fijne bubbel. Wat betreft 2021 ben ik voorzichtig positief. Het kan nog wel een tijdje gaan duren, maar ik hoop dat we in de zomer het sociale verkeer weer redelijk op de rit hebben. Mijn professionele leven ziet er ondanks corona goed uit: een groter bedrijf, meer mogelijkheden, nieuwe collega’s. En ik heb een fantastisch team met Charles, Willem, Jan, Yilmaz, Henk en Tomer. De mensen waar ik problemen mee had zijn allemaal weg. 2021 wordt op werkgebied ongetwijfeld een heel goed jaar. Persoonlijk gaat het ook goed. Rosa ontwikkelt zich als een heel sociaal en vrolijk meisje. En Loesje blijft worstelen met chronisch pijnsyndroom en (andere) psychologische issues, maar ervaart veel succes op werkgebied als begeleidster van jongeren en om een of andere reden vindt ze het ook met mij ook nog steeds leuk en dat is geheel wederzijds.

De reden dat ik dramatisch boven deze blog heb geschreven is dus eigenlijk puur de dood van Alex en omdat ik meeleef met alle mensen die getroffen zijn door corona. Maar zelf vind ik het leven mooi en interessant en een overwegend positieve exercitie. We zijn zelfs nog getrakteerd op een nederlaag van Trump en een implosie van Forum voor Democratie. De silver linings zijn dus niet moeilijk te vinden voor mij. Een laatste positief gebeurtenis om het jaar mee af te sluiten is het verschijnen van ‘The Grand Biocentric Design’, het derde deel in de serie over biocentrisme van Robert Lanza, het boek dat mijn leven in 2017 heeft veranderd. Hierin wordt nog meer bewijsmateriaal gepresenteerd dat aantoont dat leven en de kosmos één zijn en dat de dood niet echt kan bestaan in een dergelijk bewustzijns-systeem.

Deze blog heet fragmenten omdat alle aspecten van mijn leven erin voorbij komen: films, mijn filosofie, boeken die ik gelezen heb, mijn persoonlijke leven… Samen vormen die wat ik beschouw als ‘ik’. Maar uiteindelijk bestaat er geen ik en maakt deze illusionaire verschijning onderdeel uit van een veel grotere entiteit. En ik ben er helemaal oké mee om een oneindig klein element te zijn van iets veel groters. Ik zou zelfs niks anders willen. Een gevolg is dat je er nooit uit kan stappen. En dus is de actie van Alex niets meer geweest dan een reset. Een hoofdstuk in het boek heet ‘Quantum Suicide and the Impossibility of Being Dead’. Let wel, dit is een boek over natuurkunde en geen filosofie.

Voor de familie van de overledene blijft zo’n gebeurtenis overigens wel heel naar, want vanuit hun perspectief is die persoon permanent vertrokken. Vanuit het perspectief van de overledene kan er echter geen sprake zijn van ‘weg zijn’. Het gaat allemaal door en door en door en door. Ook corona is maar een heel klein streepje op een oneindig lang toneelstuk. Laat die volgende lock down dus maar komen. ‘Ik’ houd het nog wel even uit.