Paulie Gualtieri’s Father Russ is Mentioned in David Chase Movie ‘Not Fade Away’

This blog is for die hard Sopranos fans only. People interested in Paulie Walnuts and his real father Russ.

It is about David Chase – the absolute legend who created The Sopranos – and his feature debut Not Fade Away, and a subtle reference it contains to The Sopranos.

I figured this nugget of knowledge would be online somewhere, but lo and behold, I couldn’t find it anywhere… So it appears that I have the honour of being the first to report it. Here it goes:

In the 69th episode of The Sopranos ‘The Fleshy Part of the Thigh’(*1) Paulie’s aunt Dottie – a nun – tells him she’s not who he thinks she is: “Paulie, during the war I was still a novitiate. I was helping out at the U.S.O.(*2) and there was this soldier – Russ. And he was so lonely… I got pregnant. I had a baby. Paulie, it was you. You’re my son.”

It turns out that the woman who raised Paulie – Nucci – was really his aunt. He gets pretty sore when he hears this news and he cuts Nucci off. Until the resurrected and positively spirited Tony reminds him of everything she did for him, like getting his ass out of the can time and again when Paulie was a kid. So Paulie decides to continue paying for her Green Grove retirement community by blackmailing the poor sucker Jason Barone(*3).

Five years after the final season of The Sopranos aired, tv veteran David Chase made his directorial debut with Not Fade Away, a movie about a band that tried to make it, but never did, in the sixties. It’s a little indie movie with a terrific soundtrack which Stevie Van Zandt (who plays Silvio Dante in The Sopranos and was a member of Bruce Springsteen’s E-Street Band) helped to arrange. Yes, you can expect The Beatles, The Stones, Bo Diddley, Bob Dylan, The Moody Blues and many more. The film is not great, nothing like The Sopranos in terms of superb acting and writing, but it’s very watchable.

The reference to Russ occurs when main character Douglas has dinner with his father (Chase regular James Gandolfini). They talk about why he never got drafted (he was producing goods useful for the war effort). Then he mentioned some friends who did go into the army. “Tom with the one leg missing. Iwo Jima. And our buddy Russ. He never left that island.”

The battle of Iwo Jima was in 1945, so he would have had to make the nun Dottie pregnant before that. It all ties up very nicely. So Paulie, if you’re reading this: your dad died at Iwo Jima. Sorry my friend. Luckily you turned out very well anyway.

*1 – In this excellent episode Tony discusses the implications of quantum mechanics in the hospital where he is recovering from a gunshot wound. While watching a boxing match with a gangster rapper and rocket scientist, the scientist John Schwinn (Hal Holbrook) tells him: “It’s actually an illusion those two boxers are separate entities. Their being separate entities is simply the way we choose to perceive them. It’s physics. Schrodinger’s equation. The boxers, you, me – we’re all part of the same quantum field. Think of the two boxers as ocean waves or currents of air – two tornadoes say. They appear to be two things right, two seperate things? But they’re not. Tornadoes are just the wind stirred up in different directions. The fact is: Nothing is separate – everything’s connected. The shapes we see exist only in our own consciousness.”
At the end of the episode, the makers pull a neat editing trick by making it appear as Tony and Paulie are in the same space while we know they’re at entirely different locations. There’s a reason why this is still my Nr. 1 show.

*2 – The United Service Organization (U.S.O.) was established in order to provide social clubs on America’s military bases during the Second World War. Located in Central New Jersey, Camp Kilmer is a former United States Army camp that was activated in June 1942 as a staging area and part of an installation of the New York Port of Embarkation. The Hostesses of Camp Kilmer were given an unofficial title, the ‘Kilmer Sweethearts’. These hostesses provided a wide range of services including serving food, dancing with the soldiers, and probably other services as well like the one aunt Dottie provided for Russ. They also visited sick and wounded soldiers in America’s hospitals. The U.S.O. also organized shows for Allied servicemen both at home and abroad. Many big stars of the era volunteered to participate in these shows.

*3 – For four grand a month! I don’t know what salary this guy makes, but I would have to steal every month to be able to pay him. Luckily there is no mob here.

De markante televisie carrière van Steven Van Zandt

Door Jeppe Kleyngeld

Hij viel me direct op in ‘The Sopranos’: Steven Van Zandt, die de memorabele rol vertolkte van Silvio Dante, Tony’s consiglieri en eigenaar van de Bada Bing stripclub. Hij had geen enkele acteerervaring toen hij werd gecast. Van Zandt was decennialang de vaste gitarist in Bruce Springsteen’s E Street Band en droeg bij aan vele andere muzikale projecten voordat zijn carrière als acteur begon. Ook had hij een tijdje zijn eigen band: ‘Little Steven and the Disciples of Soul’.

Van Zandt groeide op in New Jersey, waar hij al op jonge leeftijd in bandjes ging spelen. Van 1969 tot 1971 maakte hij als gitarist deel uit van Steel Mill, een vroege band van Bruce Springsteen. In 1972 was hij betrokken bij de oprichting van de E Street Band, Springsteen’s vaste achtergrondband die gedurende het al 40 jaar durende bestaan ook voor vele andere befaamde artiesten optrad waaronder; Bob Dylan, The Rolling Stones, David Bowie, Sting, The Grateful Dead, Santana, Tracy Chapman, Lady Gaga, and Aretha Franklin.

Van Zandt is van Italiaanse afkomst. Hij werd geboren als Steven Lento, maar zijn moeder hertrouwde toen hij jong was, en hij nam de achternaam van zijn stiefvader aan die een Nederlandse achtergrond heeft. Als lid van de E Street Band was de zeer muzikaal begaafde Van Zandt niet zomaar een achtergrondgitarist en zanger, maar een artiest die daadwerkelijk bij het creatieve werk betrokken was. Springsteen heeft hem zelfs credit gegeven als medebedenker van de beroemde gitaarlijn in ‘Born to Run’.

In 1997 zou de carrière van Steven een flinke wending krijgen. Sopranos-bedenker David Chase (ook een Italiaan, zijn oorspronkelijke achternaam is DeCesare) zag Van Zandt op televisie toen hij The Rascals in de Rock and Roll Hall of Fame mocht inlijven. Chase vond Van Zandt erg grappig en charismatisch. Toen zei hij tegen zijn vrouw: hem moeten we hebben voor onze show!

Steven Van Zandt 1

De twee gezichten van Stevie Van Zandt

Chase was destijds bezig ‘The Sopranos’ van de grond te krijgen en hij nodigde Van Zandt uit voor een gesprek. Deze had toevallig zelf een script geschreven waarin hij de rol zou vertolken van een nachtclubeigenaar in Atlantic City genaamd Silvio Dante. In het script was het de rol van deze Dante om bandjes te boeken voor de club. ‘Zoiets hebben we niet in onze show’, antwoorde Chase toen. ‘Maar er moet toch een manier zijn dit in de show te verwerken.’ Zo gezegd, zo gedaan en de ongewone casting van de acteur zonder acteerervaring was een feit.

Het karakter Silvio Dante is wat mij betreft de beste toevoeging aan ‘The Sopranos’ op de hoofdpersoon Tony Soprano na. En in het geval van ‘The Sopranos’ zegt dat wel wat. Van Zandt is zeker niet de beste acteur uit de show, en wat dat betreft is het goed dat de rol van Tony Soprano – waarvoor Van Zandt ook auditie deed – niet naar hem is gegaan, maar naar de briljante acteur James Gandolfini. Net zoals Silvio de tweede man is voor Tony werd Stevie dat voor James. Silvio’s uitspraak ‘Some people are better at being number two’s’ klopt dan ook als een bus.

Wat maakt Van Zandt nou zo’n goede toevoeging aan de serie? Hij heeft gewoon wat, noem het de X-factor. Zijn manier van praten, zijn ingetrokken nek, zijn humor, zijn toupet dat elk seizoen hoger lijkt te worden…. Hij is op internet wel eens omschreven als maffia karakter dat zo uit Mad Magazine is weggelopen, en dat is zeker een terechte observatie. Maar hoewel hij in de eerste seizoenen vooral als komisch bijfiguur dient, wordt zijn rol in latere seizoenen wat zwaarder en serieuzer. Vooral wanneer hij zich als brute, misogyne moordenaar ontpopt in de voorlaatste aflevering van het vijfde seizoen. Sopranos liefhebbers weten direct over welke scene ik het hier heb…

Zijn acteer carrière had gemakkelijk kunnen eindigen met het einde van ‘The Sopranos’ in 2007, maar in 2012 was daar ineens de Noorse (!) serie Lilyhammer met in de hoofdrol … jawel Good Old Stevie Van Zandt. De serie gaat over maffiabaas Frank ‘The Fixer’ Tagliano die in het getuigenbeschermingsprogramma gaat na een aanslag op zijn leven, en wordt geheralloceerd in het Noorse Lillehammer, een plaatsje dat hij kent van de Olympische Winterspelen van 1994. ‘Lilyhammer’ is de eerste exclusieve content aangeboden door Netflix.

Steven Van Zandt 2

Het is natuurlijk geen Sopranos, maar dat is geen enkele serie. Maar het is wel een komische en zeer vermakelijke show met een fantastische hoofdrol voor Van Zandt! Feitelijk speelt hij gewoon opnieuw Silvio, en daar is absoluut niks verkeerds aan. De humor zit vooral in de pogingen van de Noorse maatschappij om Tagliano te integreren in de samenleving, maar als maffiosi schrijft hij zijn eigen regels, dus verloopt het integratieproces vaker andersom. Hij opent een populaire nachtclub en weet de zaakjes prima naar zijn hand te zetten. En hij boekt ook nog de bandjes en artiesten voor de club. Dit keer wel.

Het eerste en tweede seizoen van de serie was een groot succes en onlangs werd ‘Lilyhammer’ al weer vernieuwd voor een derde ronde. Een mooie kans om nog wat langer te genieten van het komische talent van Van Zandt.