Nostalgische Actiefilms 3: American Ninja & American Samurai

Vervolg op:
Heerlijk nostalgisch: Actiefilms uit de jaren 80/90
&
Meer nostalgische actiefilms…

American Ninja

Deze films kunnen het best beschreven worden als variant op het Rambo-genre. De formule van ieder van de vijf delen is steeds hetzelfde. Een slechterik, meestal een wetenschapper of militaire dictator, wordt bij zijn slechte plannen geholpen door ninja’s. En die worden standaard aangestuurd door een supreme ninja. Wanneer zijn slechte intenties bekend worden, gaat een Amerikaanse goeierik – getraind in de ninja-kunsten – zich ermee bemoeien. Vechtsport-kampioenen Michael Dudikoff en David Bradley spelen ieder in drie van de vijf films (ze zitten samen in deel 4). In de eerste drie delen speelt Steve James de sidekick van de Amerikaanse ninja. De eerste films zijn niet vreselijk (alhoewel…), maar vanaf deel 3 wordt het abominabel. Alleen kijkbaar voor actiefreaks die geen andere wensen hebben dan hersenloos vechten, doden en schieten.

American Ninja (1985)

Director: Sam Firstenberg
Starring: Michael Dudikoff (Pvt. Joe Armstrong), Steve James (Cpl. Curtis Jackson), Judie Aronson (Patricia Hickock)
IMDb-rating: 5,5

De wapenhandelaar Victor Ortega, gevestigd in de Filipijnen, wordt in zijn business geholpen door een grote groep rebellen en ninja’s. Wanneer ze proberen een grote hoeveelheid high-tech wapens te stelen van een Amerikaanse legerbasis, krijgen ze te maken met een soldaat genaamd Joe Armstrong, die getraind is een de dodelijke kunst van Ninjutsu. In een serie actiescènes, nemen Joe en zijn maatje Curtis Jackson (Steve James), het op tegen Ortega’s leger, inclusief de dodelijke Black Star Ninja. Vermakelijke, goedkope productie waarin meer doden vallen dan in de gemiddelde Chuck Norris film.

American Ninja 2: The Confrontation (1987)

Director: Sam Firstenberg
Starring: Michael Dudikoff (Pvt. Joe Armstrong), Steve James (Cpl. Curtis Jackson), Larry Poindexter (Sgt. Charlie McDonald)
IMDb-rating: 4,9

Twee gasten die twee keer ninja’s tegenkomen, wat is de kans? Alles is mogelijk in het American Ninja-universum. Armstrong en Jackson worden naar Mangrove Island gestuurd om de verdwijning van vier vermiste mariniers te onderzoeken. Ze ontdekken dat ze zijn meegenomen door een machtige drugsbaron, die hen gebruikt om een ​​leger van genetisch gemanipuleerde superninja’s te creëren. Je leest het goed. Deze film bevat nog meer belachelijke actie dan het eerste deel. Verder bevat het houten acteerwerk, een veel te overdreven synthesizerscore (het zijn tenslotte de jaren 80’) en dialogen waar je van ineenkrimpt. Nog steeds niet de slechtste in de reeks, al zegt dat niet veel.

American Ninja 3: Blood Hunt (1989)

Director: Cedric Sundstrom
Starring: David Bradley (Sean Davidson), Steve James (Curtis Jackson), Marjoe Gortner (The Cobra), Michele Chan (Chan Lee)
IMDb-rating: 3,6

Karatekampioen David Bradley neemt de American Ninja-rol over van Michael Dudikoff. Nadat zijn vader is omgekomen bij een gewelddadige overval, wordt de jonge Sean door de vriend van zijn vader meegenomen naar Japan. Hij wordt opgeleid in de ninjakunsten. Jaren later neemt hij als volwassene deel aan een vechtsporttoernooi samen met de oude ninja killer Jackson. Het toernooi wordt gesponsord door East Bay Labs, een louche bedrijf gerund door Dr. Saxon alias ‘The Cobra’ die betrokken was bij de dood van Sean’s vader, samen met generaal Andreas – een terrorist voor wie Saxon nu een dodelijk bacterieel wapen ontwikkelt. Het toernooi wordt uitsluitend gehouden om een ​​sterk persoon te vinden om het wapen op te testen. Deze testpersoon blijkt Sean te zijn. Een perfecte gelegenheid voor hem om zijn vader te wreken. Naarmate de American Ninja-serie vordert, wordt het zowel qua plot als qua acteerwerk slechter en slechter. Het wordt zelfs pijnlijk beangstigend.

American Ninja 4: The Annihilation (1990)

Director: Cedric Sundstrom
Starring: Michael Dudikoff (Pvt. Joe Armstrong), David Bradley (Sean Davidson), James Booth (Mulgrew), Dwayne Alexandre (Brackston), Ken Gampu (Dr. Tamba)
IMDb-rating: 3,9

Een groep terroristen, onder leiding van sjeik Ali Maksood, neemt vier Delta Force-commando’s gevangen. In gevangenschap worden deze soldaten gemarteld door de sadistische Britse kolonel Mulgrew die voor Maksood werkt en Amerikanen haat. Het Amerikaanse leger stuurt Sean Davidson (Bradley) en Carl, een andere commando, om de gevangengenomen Amerikanen te bevrijden. Wanneer ook zij worden meegenomen, stemt vredeskorpsofficier Joe Armstrong (Dudikoff) ermee in om op missie te gaan en hen te bevrijden. Deze American Ninja is net iets beter dan het vorige deel, maar geeft toch nauwelijks genoeg reden om hem te kijken. Het is saai, te langdradig en bevat steeds dommer wordende actiescènes. Vermijden dus.

American Ninja 5 (1993)

Director: Bobby Jean Leonard
Starring: David Bradley (Joe), Lee Reyes (Hiro), Anne Dupont (Lisa), Pat Morita (Master Tetsu), James Lew (Viper)
IMDb-rating: 2,9

Bradley ‘schittert’ opnieuw als de Amerikaanse Ninja en maakt de score gelijk met Michael Dudikoff (ieder drie films). Het is echter niet bepaald een all-time career high. Sterker nog, het is de slechtste in de reeks. Bradley speelt een ander personage dan in de vorige films (?). De Ninjutsu-meester neemt het op tegen Simon Glock, een kwaadaardige chemicaliën magnaat, die wordt geholpen door een leger ninja’s, waaronder de dodelijke Viper. De actie, het plot, de dialogen en de poging tot humor zijn extreem zwak. Het grootste probleem is het acteren. De hele cast moet hebben gevoeld dat dit een stinker zou zijn. Ze lijken allemaal te zeggen: ‘kijk hier niet naar, je verspilt 90 minuten van je kostbare tijd’. Slechter wordt het niet, zelfs niet in dit genre goedkope actiefilms.

American Samurai (1992)

Director: Sam Firstenberg
Starring: David Bradley (Andrew ‘Drew’ Collins), Mark Dacascos (Kenjiro Sanga), Valarie Trapp (Janet Ward)
IMDb-rating: 4,9

Een Amerikaans echtpaar en hun babyzoon storten neer met een klein vliegtuig in een afgelegen berggebied in Japan. De ouders sterven en hun zoon wordt gevonden door een samurai en opgeleid tot meester zwaardvechter. De meester heeft ook een biologische zoon, de stikjaloerse Kenjiro. Na een confrontatie gaan de broers uit elkaar en jaren later ontmoeten ze elkaar weer in een arena in Turkije waar op leven en dood gestreden wordt. Heerlijke film vanwege de strijders en de bloederige duels.

Warrior Wisdom #3: The Ultimate Weapon

In the second Rambo movie, bureaucrat Murdock reads Rambo his resume:
‘Rambo, John J. Born 7.6.47, Bowie, Arizona, of Indian-German descent. That’s a helluva combination. Joined the army 6.8.64, accepted special forces, specialization: light weapons. Cross trained as medic. Helicopter and language qualified. 59 confirmed kills, 2 silver stars, 4 bronze, 4 purple hearts, distinguished service cross, Medal of Honor. Incredible…’

Then come the words of wisdom from the non-stop fighting machine.

Murdock: ‘You’ll get every modern piece of equipment we have to ensure your safety. Rambo, you can feel totally safe because we have the most advanced weapons in the world available.’

Rambo: ‘I always believed that the mind’s the best weapon.’

Murdock: ‘Times change.’

Rambo: ‘For some people.’

From Rambo: First Blood Part II

Read also:
Warrior Wisdom #1: Mastery
Warrior Wisdom #2: The True Way

5 Reasons ‘Scarface’ Rarely Makes it to Critics’ Favorite Lists

Me, I want what's coming to me.

‘Me, I want what’s coming to me.’

Although Brian De Palma’s 1983 gangster movie ‘Scarface’ is legendary within the popular culture domain, it is hardly considered a masterpiece, such as ‘The Godfather’, ‘The Godfather Part II’ and ‘GoodFellas’. Should it?

Yes, I definitely think so. There is no other movie that shows the rise and fall of a gangster more effectively than Scarface. Okay, the high is pretty brief – and consists mostly of a musical number (‘Push it to the limit’), during which Tony Montana (Al Pacino) is buying tigers and snorting lot’s of cocaine. But I guess that is what a gangster’s high would ultimately feel like; empty, shallow and unsatisfying. Even the kick of having the desirable Elvira (Michelle Pfeiffer) doesn’t last more than five minutes screentime.

The late film critic Roger Ebert – who awarded ‘Scarface’ a maximum of four stars – said it very poignantly. ‘The movie has been borrowed from so often that it’s difficult to understand how original it seemed in 1983, when Latino heroes were rare, when cocaine was not a cliché, when sequences at the pitch of the final gun battle were not commonplace. Just as a generation raised on ‘The Sopranos’ may never understand how original ‘The Godfather’ was, so ‘Scarface’ has been absorbed into its imitators.’

‘Scarface’ is listed in IMDb’s Top 250 (position 117), but that list is put together by users’ votes. On critic lists, such as the AFI 100 Best American Films, the All Time 100 (by Time) or Rotten Tomatoes’ 100 highest ranked films, it doesn’t appear. So what is it about ‘Scarface’ that obstructs it from being seen as a masterpiece, like the before mentioned gangster classics? Here are the five most probable reasons:

1.  The chainsaw scene
Scarface 1 - The chainsaw scene
Gangster films are violent, that is accepted. But Coppola and Scorsese have a way of turning even the most off-putting bit of violence into something really stylish and cinematic. The way De Palma handles the chainsaw scene, 24 minutes within the movie, is just plain ugly. ‘Now the leg huh’, remarks the sadistic Hector as he puts the saw in Tony Montana’s friend. This scene alone puts ‘Scarface’ in the extreme cinema league. And films that are extreme in this sense are rarely considered as Academy Award contenders.

2. The general ugliness
Scarface 2 - Ugly Car
Most of it is done deliberately, but the look and feel of ‘Scarface’ is just ugly dugly. That shirt that Montana is wearing, holy Christ! Also look at the sets. Miami in the eighties is just terrible. From the refugee camp where Montana and his partners murder the communist Rebenga, to the Miami Beach area where they start their careers as drug runners, these locations are just god awful. The language doesn’t help either: ‘Why don’t you try sticking your head up your ass, see if it fits’, Montana tells Hector. Can you hear Vito Corleone utter such a line? Or how about this one: ‘This town is like a great big pussy just waiting to get fucked.’ That doesn’t sound like ‘Casablanca’ does it? Last but not least: the music. From the cringe worthy synthesizer sounds to eighties hits like ‘She’s on Fire’. It is so wrong, it’s right.

3. The general foulness
Scarface 3 - The Clown
‘Scarface’ is in the end a very cynical movie in which the American Dream can only be achieved through extreme violence and corruption. Tony’s quest for power leads to ton’s of dead bodies: even a clown is whacked for god’s sake! A world in which a vile assassin like Tony Montana is the ultimate hero, is just very hard to accept. And the film gets uglier and uglier as it progresses. Tony’s drunken diner speech is the ultimate example of the repellent worldview on display. ‘Is this it? That’s what it’s all about, Manny? Eating, drinking, fucking, sucking? Snorting? Then what? You’re 50. You got a bag for a belly. You got tits, you need a bra. They got hair on them. You got a liver, they got spots on it, and you’re eating this fucking shit, looking like these rich fucking mummies in here… Look at that. A junkie. I got a fucking junkie for a wife. She don’t eat nothing. Sleeps all day with them black shades on. Wakes up with a Quaalude, and who won’t fuck me ‘cause she’s in a coma. I can’t even have a kid with her, Manny. Her womb is so polluted; I can’t even have a fucking little baby with her!’ It is kind of depressing when he puts it like that.

4. The sister storyline
Scarface 4 - Sister Shooting at Tony
Incest is never a pleasant topic, and even though nothing actually happens sexually between Tony and his sister Gina, it still raises some controversy. It also adds further to the already unpleasant vibe that the movie creates. Tony’s sickening jealousy of every man who even looks at his sister, let alone touches her, leads to aggression and eventually the murder on his best friend Manny. One of the hardest parts to watch involves Gina walking into Tony’s study, undressed, asking him to fuck her while shooting at him.

5. The over-the-top climax
Scarface 5 - Climax
The climax of ‘Scarface’ is so over the top that it is hard to comprehend during the first viewing. Many gangster films end with a massacre, but this is Rambo on cocaine. Fitting how this ending may be, it is so much of everything, that it may affect the judgment of its more critical audience.

None of this really matters though. ‘Scarface’ is a true classic. And though it may not always be appreciated as it should, ‘every dog has its day.’ ‘Scarface’ could go right to the top.