The Sopranos: 10 Favorite Episodes

Part of: The Sopranos Features

10. Whitecaps
Season 4, episode 13
The one in which: Tony and Carmela separate.

At the end of season 4 there aren’t any major enemies to get rid off. Ralphie already died in episode 9. But the real shocker this time is the disintegration of the Soprano marriage and it is total dynamite. James Gandolfini and Edie Falco do some of the finest acting ever filmed. Their fights are just so realistic and raw, it’s mind blowing. Both superb actors won well deserved Emmy Awards for their work in this episode.

09. I Dream of Jeannie Cusamano
Season 1, episode 13
The one in which: Tony and his crew deal with Uncle Junior and his cronies for trying to have him whacked. Tony also discovers his own mother was in on the murder plot!

The season 1 finale is totally satisfying. Rat Jimmy Altieri gets whacked. Villain Michael Palmice also gets whacked in a memorable scene in the woods (“I got poison ivy all over me!”). And Junior is arrested by the feds. Carmela discovers what father Phil is really about and tells him the truth. Evil Livia makes one final move against Tony by telling Artie what really happened to his restaurant. It all ends in the perfect finale during a stormy night in Vesuvio. Tony is the new boss and he’s enjoying time with his other family in the here and now. Bruce Springsteen provides the perfect ending tune with Mr. State Trooper. This is television reinvented.

08. Whoever Did This
Episode 4, episode 9
The one in which: A stoned Christopher and Tony have to dispose of Ralphie’s corpse whom Tony has killed in a rage over a dead horse.

A wonder of an episode. These damn writers make us feel enormous sympathy for a character who did something so evil in the previous season. Like the girl he killed would never come home to her son, the same thing now happens to Ralphie. His son Justin will never know what happened to his dad. It is just so sad and horrible. Tony did this to Justin like Ralphie did it to Tracy’s kid. Before this episode, we would have loved to see Tony whack this guy. We would have cheered him on. But now… Jesus christ. Ralphie was just on the path of doing what needed to be done. Sure, he was still a mobster. He would still have regularly kicked the shit out of a guy to bring Tony a fat envelope – and sometimes worse – but he was improving. And then Tony savagely kills him. Like some fucking animal….

07. Kennedy and Heidi
Season 7, episode 6
The one in which: After a car crash Tony suffocates Christopher. Then he treats himself to a leisurely trip to Vegas.

In the second half of the sixth season, Tony becomes the worst version of himself. Sure, he was always capable of these evil deeds. And occasionally he shocked us with his wickedness. But now he goes all the way. He doesn’t hesitate a second to choke the life out of his nephew when the opportunity presents itself. He may have had reasons for doing this, but this is just a horrible goddamn mess. Afterwards, he doesn’t seem to feel any regret and flies to Vegas to have sex with Christopher’s goomar and take a peyote trip with her in the desert. It’s a very dark hour, and once again sublimely written, acted and directed.

06. Members Only
Season 6, episode 1
The one in which: Eugene inherits money and wants out, but finds out he can’t. Tony tries to take care of Uncle Junior and gets shot.

Season 6 starts with a bang. A big one. The atmosphere of the new season is totally different than the previous seasons, but there is no doubt this is The Sopranos. The ‘Seven Souls’ montage that opens it is as great as the ‘It’s a Very Good Year’ montage that started the second season. And focussing heavily on a previously unimportant character (Eugene) works very well. We see what happens when a made member wants out and it ends in the most disturbing suicide scene ever. It also surprises us a number of times. Rather than becoming the big rat like everybody thought, Raymond Curto dies of a stroke. And Junior shooting Tony is a terrible scene and one of the few times the show ends with a cliffhanger.

05. The Blue Comet
Season 7, episode 8
The one in which: A full-on war erupts between New Jersey and New York.

‘The Blue Comet’ is a real nail biter. Who will live and who will die? All bets are off. By playing with the audience’s expectations and fears, this episode feels as if Alfred Hitchcock could have directed it. The final bodycount is five, and that doesn’t include Silvio who’s in a coma at the end. Apart from the many resolutions in the Family, Tony’s therapy gets terminated too. Melfi, after realizing Tony is never going to change, kicks him out. Unlike Diane Keaton’s final image in The Godfather, who is blocked out by a door being shut for her, Melfi is the one who slams this door shut. ‘End times huh’, Agent Harris remarks early in the episode. That’s for sure. But ‘The Blue Comet’ leaves enough threats open to be resolved in the finale.

04. Pine Barrens
Season 3, episode 11
The one in which: Paulie and Christopher get lost in the woods.

A fan favorite directed by one of Chase’s favorite directors Steve Buscemi. There are Fargo references, but the snow was merely a coincidence according to the episode’s writer Terence Winter. The plot is about setting boundaries and what happens when one crosses them. This leads to a hilarious episode with some of the funniest dialogues and performances of the show. The Sopranos was often way more funny than the funniest comedies, and this episode is the comedic highlight of the series. Paulie: “You’re not gonna believe this. He killed sixteen Czechoslovakians. The guy was an interior decorator.” Christopher: “His house looked like shit.” It doesn’t get better than this.

03. College
Season 1, Episode 5
The one in which: Tony takes Meadow looking for colleges, while Carmela hangs out with the local priest.

This is the episode that really took the show to the next level. For some of the best writing, acting and directing of the series, look no further than ‘College’. The two stories mirror each other in a brilliant way. Carmella’s confession: “I think he has committed horrible acts”. To Tony confessing to Meadow that he is in organised crime: “Some of my money comes from illegal gambling and whatnot”. And then he brutally murders a man for breaking the omerta. Chase is an extremely smart guy. There are more confessions. Meadow tells Tony she took speed. And Carmela tells Tony Father Intintola has spent the night at the Soprano house while Tony was away. And then: “Your therapist called… Jennifer?” Tony confesses: “It’s just therapy. We just talk. That’s all.” Like Carmela and Father. No sex, just talking.

02. Long Term Parking
Season 5, episode 12
The one in which: Adriana gets killed for ratting out the Family.

A gut wrenching episode in which we have to say goodbye to another show regular. The final images in which Tony and Carmela inspect the ground of their new spec house, have a Godfather-like quality. The fallen leaves indicate it’s a place similar to where Adriana was killed moments earlier. Another sacrifice to pay for their decadent lifestyle. Their whole world is built on blood. “You’re alright?” Carmela asks Tony. “Me?” Tony replies. “Yeah. Absolutely”. Wow.

01. Funhouse
Season 2, episode 13
The one in which: Tony discovers through a series of fever dreams that his longtime friend and associate Big Pussy is a rat.

I now see that my favorite three episodes all have to do with rat extermination. Obviously, this is one of the central themes that The Sopranos used to create terrific drama and suspense. ‘Funhouse’ also brilliantly uses dreams to drive the plot forward, which makes this my favorite television episode of all time. When I first watched it, I just couldn’t believe it. I was hoping for a terrific episode to wrap up the season, like season 1 did with ‘I Dream of Jeannie Cusamano’. A conventional finale that neatly ties up the remaining storylines, although The Sopranos was never conventional. ‘Funhouse’ did something else entirely. By adding twenty minutes of dreamtime I got much closer to Twin Peaks than to the mob films it originally seemed to be based on. It does resolve the main remaining story – that Big Pussy is indeed ‘singing’ for the feds and needs to get whacked – but it does so in a brilliantly surprising way. By delving into the main character’s subconscious and making him realise the ugly truth his conscious self couldn’t accept. Michael Imperioli (who plays Christopher) has a theory about the episode he explains in the Talking Sopranos podcast. He believes Tony didn’t have food poisoning at all, but that it was the knowledge that he had to kill his friend that made him so sick. And killing his friend he does. The scene on the boat, of which the interior scenes were shot in a studio, is a dramatic highlight of the show. Brilliant acting by the cast, especially James Gandolfini and Vincent Pastore as Pussy. It’s ridiculous that season 2 didn’t win the major Emmy Awards that year, but they weren’t ready for The Sopranos yet. The show has been groundbreaking from the beginning and this episode really took it to another level again. Words are not sufficient to express how amazing this episode – or the whole show – is. It’s just incredible.

Lessen in scenarioschrijven #1 – De basis

“To make a great film you need three things – the script, the script and the script”
—– Alfred Hitchcock

Een scenario schrijven is makkelijk. Een goed scenario schrijven is ontzettend moeilijk. Ik heb zelf verschillende scenario’s geschreven en ben nu bezig met mijn eerste echte goede. Verwachte opleverdatum: 31 december 2028.

Van het vermoeiende en niet erg bevredigende proces heb ik een aantal lessen geleerd die ik graag deel in een aantal blogposts. In dit eerste deel bespreek ik de absolute basis, zoals uitgelegd door Rogier Proper in zijn boek ‘Kill Your Darlings’.

Hoe kom je van niks naar een compleet filmscenario in 14 stappen? (12 stappen zet je voordat je aan het scenario zelf begint).

Stap 1: Het idee
Het scenario begint met een idee voor een film dat voort kan komen uit bijvoorbeeld iets wat je leest in een boek, krant of tijdschrift. Waarom is het een goed idee voor een film? Wat maakt het speciaal? Een voorbeeld is ‘Fargo’ van de Coen Brothers. Het idee: een typisch waargebeurd verhaal vertellen (wat niet echt waargebeurd is, maar zou kunnen zijn) over een man die zijn eigen vrouw laat ontvoeren om losgeld van zijn schoonvader af te troggelen waarmee hij een zakelijke investering wil doen. Vervolgens gaat alles mis wat er maar mis kan gaan…

Stap 2: Het genre
Voor welk genre of combinaties van genres kies je? Zelf ben ik liefhebber van het misdaadgenre, maar daarin is al heel veel gedaan (geldt voor alle genres trouwens). Daarom heb ik voor mijn script gekozen voor een combinatie met het business genre (denk aan ‘Wall Street’ en ‘Glengarry Glen Ross’). De maffiawereld is in mijn script een metafoor voor de financiële wereld.

Stap 3: De arena
Waar speelt de film zich af? Dit komt automatisch voort uit het idee. ‘Fargo’ speelt zich af in de Amerikaanse staat Noord-Dakota waar het plaatsje Fargo ligt. Het plaatsje wordt gekenmerkt door prachtige besneeuwde landschappen (erg geschikt voor cinematografie) en de mensen praten met een bijzonder dialect, wat de scriptschrijvers veel gelegenheid geeft voor humorvolle dialogen: “you betcha”, “thanks a bunch” en “you’re darn tootin!”.

Stap 4: De logline
In de logline probeer je de belangrijkste verhaalelementen (held, obstakels en uitkomst) te vatten in één zin. Bijvoorbeeld deze van ‘The Matrix’: A computer hacker learns from mysterious rebels about the true nature of his reality and his role in the war against its controllers. Deze is belangrijk om de interesse van investeerders en medewerkers te wekken.

Stap 5: De karakters
Karakters komen vaak voort uit voorgaande elementen. Het milieu of de milieus waarin het verhaal zich afspeelt (arena) is bijvoorbeeld bepalend bij het ontwikkelen van de personages. De boosaardige tovenaar Voldemort uit de Harry Potter-reeks groeide bijvoorbeeld op in een weeshuis in een arme wijk in London. Toen hij ontdekte dat hij over magische krachten beschikte ontwikkelde hij een haat tegenover niet-magische mensen (‘muggles’). Naarmate hij opgroeide zocht hij steeds meer naar status en grandeur binnen de magische gemeenschap en wilde hij de ‘muggles’ overheersen die hij als minderwaardig zag. Hij probeerde zijn afkomst met alle macht te ontstijgen en schuwde daarbij niet het gebruik van moord en marteling.

Stap 6: De relaties tussen de karakters
Drama ontstaat door de relaties tussen hoofdkarakters en hun tegengestelde belangen en doeleinden. In ‘Miller’s Crossing’, een ander meesterwerk van de Coen Brothers, raken de Ierse maffiabaas Leo en zijn rechterhand Tom in conflict met elkaar. In eerste instantie over hoe ze met een gevaarlijke concurrent moeten omgaan, in de tweede plaats om de liefde van de verleidelijke, maar gevaarlijke dame Verna.

Stap 7: De synopsis
De synopsis verschaft alle sleutelinformatie over het script, inclusief karakters, het plot, belangrijke ontwikkelingen, thema’s en het einde. Duik niet teveel in de details en maak het spannend en intrigerend. Kort is beter dan lang: twee pagina’s moet ruim voldoende zijn.

Stap 8: Perspectief, stijl
Hoeveel verhaallijnen ga je vertellen en hoe pak je dat aan? Bij ‘Fargo’ past een hele objectieve stijl; we zien de gebeurtenissen zich voltrekken en alles langzaam rampzalig mis gaan. In ‘GoodFellas’ – over het leven van maffialid Henry Hill – kiezen schrijvers Martin Scorsese en Nicholas Pileggi ervoor om alles vanuit Henry’s ogen te bekijken middels een voortdurend aanwezige voice-over. Verrassend genoeg voegen ze er na een tijdje nog een voice-over aan toe; die van Henry’s vrouw Karen Hill. Zo krijgen we er extra perspectief bij over hoe het is om deel uit te maken van een maffiafamilie.

Stap 9: Spanningsboog, plotwendingen, begin en einde
De spanningsboog van ‘the Matrix’ is een hele sterke:

“Is NEO the ONE”?

Maar er zijn naarmate de film vordert en zich vele plotwendingen voordoen (bijv. het verraad van Cypher) meer spanningsbogen:
– Lukt het Neo en Trinity om Morpheus te bevrijden van de agenten?
– Zullen ze het alle drie overleven?
– Zal het lukken de vijand een stevige klap toe te brengen?
– Krijgen Neo en Trinity elkaar?

Als je bij stap 5 en 6 goed werk hebt geleverd zal het publiek zich daadwerkelijk bekommeren om wat er met de personages gaat gebeuren.

Het begin en het einde zijn cruciale bouwstenen die klaar moeten zijn voordat je met het scenario begint. Scriptgoeroe Syd Field zei dat je het einde al moet kennen voordat je het begin kunt schrijven. In ‘Once Upon a Time in the West’ is dit duidelijk het geval geweest. De film opent met de held Harmonica die drie schurken verslaat in een revolverduel op een treinstation. Hier begint zijn wraakmissie op bandiet Frank die hem in het verleden iets heeft aangedaan. De film eindigt nadat Harmonica zijn missie heeft volbracht en de treinrails bezig is aan verdere opmars in het oude Westen. De trein staat symbool voor het nieuwe tijdperk dat aanbreekt waarin wellicht geen ruimte meer is voor mannen als Frank en Harmonica.

Stap 10: De hoofdstukken
Het is nu tijd om structuur aan te brengen in het verhaal. Hier zijn geen vaste regels voor. De indeling maak je volledig op je eigen gevoel.

Maar een schrijver die dit uitstekend kan is Tarantino die zijn hoofdstukken ook vaak titels meegeeft die hij ook laat zien in de uiteindelijke films. Zoals in Kill Bill: Vol. I en II:

– Chapter One: (2)
– Chapter Two: The Blood-Splattered BRIDE
– Chapter Three: The Origin of O-Ren
– Chapter Four: The MAN From OKINAWA
– Chapter Five: Showdown at House of Blue Leaves
– Chapter Six: Massacre at Two Pines
– Chapter Seven: The Lonely Grave of Paula Schultz
– Chapter Eight: The Cruel Tutelage of Pai Mei
– Chapter Nine: ELLE and I
– Chapter Ten: Face to Face

Stap 11: Het treatment
Het treatment behoort een vijftien tot twintig pagina’s lang verhaal te worden, min of meer gestructureerd in de volgorde van de beoogde filmvertelling en dus gebaseerd op de hoofdstukindeling. Vol met leuke details, maar niet te veel, hier en daar een dialoogje of kwinkslag, een prettig lezend verhaal waardoor je de film helemaal ‘voor je ziet’ en waarmee je een scènelijst kunt maken. Een treatment kun je gebruiken om financiering aan te vragen voor verdere ontwikkeling van het script en uiteindelijk de film zelf. In het geval van een Nederlands script kun je dat doen bij het Nederlands Filmfonds.

Stap 12: De scènelijst
Voordat je aan het scenario kunt beginnen heb je een scènelijst nodig. Dit is de volgorde van de kort beschreven scenes zoals ze in het script gaan komen (natuurlijk kun je hierin nog wijzigingen aanbrengen zodra je met het script bezig bent). Belangrijk is dat elke scène een functie heeft in het geheel: het helpt het verhaal verder, het maakt het spannend, het vertelt meer over de karakters, het legt hun motieven uit, of maakt juist alleen maar nieuwsgierig naar motieven of mogelijke handelingen.

Dit voorbeeld komt uit de film ‘Body Heat’ (1981, Lawrence Kasdan):

3. INT. COURTROOM – DAG
Een onderonsje met de rechter en de officier van justitie, waar advocaat Ned Racine door de rechter op zijn nummer wordt gezet, maar toch krijgt zijn cliënt het voordeel van de twijfel.
(Functie: Racine is advocaat, charmant en womanizer)

Bron: ‘Kill Your Darlings

Zoals je ziet: het is een kort samengevatte scènebeschrijving waarin de belangrijkste actie wordt beschreven en waarin de personages worden neergezet en achtergrond krijgen. Dialoog ontbreekt evenals nuance. Die komen pas in de volgende stap aan bod: het echte scenario.

Stap 13: Het scenario, de dialogen
Het scenario is de uitwerking van de scènelijst, waarbij de volgorde vrij nauwkeurig wordt gevolgd – al is natuurlijk elke afwijking toegestaan, hoe groot ook. Bij de uitwerking wordt voor de invulling van de scènes rijkelijk geput uit het treatment en alles wat daaraan vooraf is gegaan. Qua lengte moet je rekening houden met circa 1 minuut per pagina, dus een standaard script komt tussen de 90 en 120 pagina’s uit. Voor het format kun je een gepubliceerd scenario aanschaffen of downloaden. Hier bijvoorbeeld: http://dailyscript.com/.

Stap 14: De revisie
Het is maar heel zelden dat de eerste versie van een scenario ook direct de geslaagde versie is die uitgangspunt is voor het shooting script. Van het allereerste begin tot de uiteindelijke productie zal er voortdurend veranderd, bijgeslepen, opnieuw begonnen, geschrapt, gevloekt, herschreven, afgewezen, heroverwogen of weggegooid worden. Het hoort allemaal bij het grote spel. Weet waar je aan begint.

In het volgende deel van de serie gaan we het hebben over inspiratie. Stay tuned….

Betaald films streamen: De beste aanbieders in Nederland

Wie illegaal films download gaat naar de hel. Steve Jobs zei het al toen hij de iTunes Store lanceerde in 2003: ‘Betaal voor je muziek, dat is beter voor je karma.’ Hij heeft natuurlijk gelijk en de iTunes Store was ook een goede oplossing voor artiesten en muziekmaatschappijen om nog wat te verdienen aan hun opgenomen werk.

Op filmgebied is echter niet zo snel op dergelijke schaal een betaalde dienst verschenen. De mindset is Nederland is dat je films gewoon download. Als je daar voor gaat betalen ben je een schlemiel, al is het natuurlijk gewoon diefstal. Deze mentaliteit heeft al veel distributeurs in de problemen gebracht en geleid tot het faillissement van A-Film.

Betaald films streamen

Laat het dus duidelijk zijn; illegaal downloaden doe je niet, je betaalt voor de films die je wilt kijken. Maar waar kun je daarvoor het beste terecht? Ik denk dat iTunes de beste oplossing is. Oké, iTunes is helemaal geen streamingdienst, maar je kunt er wel films huren en kopen. En het aanbod is enorm: er zijn 50.000 titels beschikbaar! Vergelijk dat met streamingsdiensten als Videoland en Netflix met 1500 titels en je begrijpt waarom ik enthousiast ben over deze Apple Store.

Bovendien verschijnen nieuwe films direct in de iTunes Store en dat is bij streamingdiensten niet het geval. Tot dit moment mogen nieuwe films namelijk niet worden opgenomen in diensten, zoals Netflix, Videoland en UPC MyPrime. Videoland heeft hier wel een oplossing voor gevonden. In het systeem staan namelijk ook recente films. Wil je deze kijken, dan kun je de films als losse titels huren. Dat kan ook bij Pathé-thuis.nl.

Maar wat als je gewoon wilt streamen en geen zin hebt om los films te huren of dat te duur vindt? Tja, dan ben je waarschijnlijk het beste af met Netflix. Voor een redelijke prijs, 10 euro per maand, heb je toegang tot een zeer aantrekkelijk aanbod series (House of Cards, Better Call Saul, Fargo en vele anderen). Het filmaanbod is echter heel karig (ze hebben maar één western in hun hele aanbod) en nieuwe films tref je helemaal niet aan. Toch is Netflix vergeleken met de anderen een prima aanbieder, maar voor een echte filmverslinder zal het niet bevredigend zijn.

HBO zou ik niet aanraden omdat het heel sterk leunt op één topserie (Game of Thrones) maar verder weinig te bieden heeft, en bovendien een waardeloze app heeft. Een aanbieder die heel interessant zou kunnen zijn is Amazon. Maar hun streamingdienst Amazon Prime is nog niet toegankelijk in Nederland. Jammer jammer, want het filmaanbod ziet er heel veel veel beter uit dan wat de huidige Nederlandse aanbieders hebben. Ook ontwikkelt Amazon goede eigen series, zoals ‘Bosch’. Het ziet er erg goed uit. Misschien dat wanneer Amazon fysiek aanwezig is in Nederland vanaf oktober dit jaar, dat ook de streamingdiensten toegankelijk worden. Ik wordt klant, want Amazon is – net als Apple – een waanzinnig bedrijf dat zijn klanten altijd op nummer 1 zet.

Betaald films streamen 2